Nye horisonter: Plutos nyeste måne sætter scenen for NASAs mission

Anonim

I sidste uge annoncerede forskere ved hjælp af et af Hubble-rumtelleskopets brede feltkameraer opdagelsen af ​​en lille måne, der omkreds dværgplaneten Pluto - den femte satellit, der blev opdaget i kredsløb omkring objektet til dato.

Det går ind i de tidligere opdagede Plutonian moons Charon, Nix, Hydra og S / 2011 (134340) 1, og betyder, at de eneste objekter, der vides at have flere måner end Pluto, er de gigantiske planeter - Jupiter, Saturn, Uranus og Neptunus.

Men bortset fra at tilføje en anden lille art til zoologiske have af solsystem objekter, hvorfor er denne opdagelse interessant?

For at besvare dette spørgsmål er det nok bedst at starte med en lille historisk baggrund på opdagelsen af ​​de andre medlemmer af Pluto-familien.

Familiehemmeligheder

Pluto's første måne, Charon, blev opdaget i 1978 af amerikansk astronom James Christy, der havde taget billeder af Pluto, bemærket, at i nogle af dem var "planeten" (som det blev betragtet på det tidspunkt) mærkbart langstrakt og denne forlængelse var periodisk forekommende, forsvandt og så igen.

Charon er et bemærkelsesværdigt dyr. På mange måder er det nok bedre at beskrive Charon og Pluto som en dobbelt-dværg-planet. Dens diameter er lidt mere end halvdelen af ​​Pluto, og dens masse er lidt mere end en tiendedel af Pluto's.

I 2005 blev Nix og Hydra opdaget. Interessant blev de hurtigt fundet at bevæge sig på cirkulære baner i nøjagtigt det samme plan som Charon, med orbitalperioder næsten præcis fire gange og seks gange så meget som i Pluto-Charon binære - et spøg, der muligvis afspejler den måde, hvorpå systemet som en hel dannet.

I 2011 voksede Pluto familien igen med opdagelsen af ​​den lille satellit S / 2011 (134340) 1. Denne nymåne viste sig at ligge mellem Nix og Hydra kredsløbene og slog ind i det bemærkelsesværdigt bestilte Pluto-system med en orbital periode på næsten præcis fem gange så stor som binære Pluto-Charon.

Endelig, den 11. juni blev Pluto-systemet bragt op til sin nuværende rækkevidde af seks organer med opdagelsen af ​​den nyeste satellit, S / 2012 (134340) 1. Mens dets orbitalperiode endnu ikke skal bekræftes, har den været anslås at være i området på 20, 2 dage - meget tæt på tre gange så meget som Pluto-Charon-parret.

Det bemærkelsesværdigt betyder det, at det ordnede Pluto-system synes at indeholde genstande med orbitalperioder i følgende rækkefølge: 1: 3: 4: 5: 6.

Nye horisonter

Opdagelsen af ​​Plutos nye satellit kom til som en del af et igangværende observationsprogram ved hjælp af Hubble-rumteleskopet. Dette program var designet til at søge området tæt på dværgplaneten for eventuelle affald, der kunne forstyrre mødet mellem Pluto og New Horizons rumfartøjer, der skulle flyve gennem systemet den 14. juli 2015.

New Horizons er et enormt ambitiøst rummission. I løbet af de sidste 50 år har vi sendt rumfartøjer til hvert af solsystemets planeter. Vi har besøgt objekter i asteroidbåndet (herunder Dawn, en mission til dværgplaneterne Vesta og Ceres).

Vores prober er fløjet af og endda landede på nær-asteroider i nærheden af ​​jorden.

Vi har endda sendt en 500kg blok af metal for at kollidere med en kort periode komet. Men vi har aldrig besøgt noget af det store antal små iskroppe, der lurker ud over Neptunens bane - i hvert fald ikke indtil nu.

På tidspunktet for New Horizons lancering, i januar 2006, blev Pluto stadig betragtet som en planet - og New Horizons blev regnet som den første mission til den eneste uudforskede planet i solsystemet.

På trods af at de er blevet lanceret fra Earth-Moon-systemet i større hastighed end nogen anden rummission, før eller siden, betyder den store afstand til Pluto, at New Horizons har rejst i ni og et halvt år, før det når Pluto-systemet.

Efter næsten ni års relativ rolig, vil New Horizons holdet gå i en frenzy og forsøge at samle så meget information om Pluto-systemet som muligt, da det tårer forbi planeten med en hastighed på næsten 14 km i sekundet.

Resultaterne af missionen vil hjælpe os med at forbedre vores forståelse for dannelsen af ​​Pluto-systemet og også vores solsystem som helhed - og vil uden tvivl kaste op så mange mysterier og nye spørgsmål som dem, der svarer.

Så kunne Pluto trods alt være en planet?

Helt enkelt - nej! To af Plutos dværgplantebrødre har også vist sig at være vært for satellitter - Eris ledsages af mindst en måne (Dysnomia); Haumea har mindst to måner (Hi'iaka og Namaka).

Haumea er også den største krop i en veluddannet kollisionfamilie, der indeholder en række store (100 km eller større) kroppe, der strækkes gennem Edgeworth-Kuiper-bæltet.

Alle disse satellitter og Haumeas kollisionsfamilie er simpelthen relikvier af gamle kæmpekollisioner, der splittede engang større organer og efterlod de dværgplaneter vi ser i dag.

Faktum er, at Pluto, på trods af sin berømmelse og dets tidligere planetariske status, forbliver en lille, lavmassekrop, der flyder på en excentrisk bane ud over solsystemets kæmpe planeter.

En hel del af andre objekter, Plutinos, er kendt for at bevæge sig på meget lignende baner til Pluto - hyrdet og korralleret af gravitationspåvirkningen fra den kæmpe planet Neptunus.

Faktum Pluto er ikke en planet betyder ikke, at det ikke er et fantastisk og fascinerende objekt. Jeg glæder mig virkelig til at se, hvad New Horizons kan fortælle om Pluto og dets familie - jeg er sikker på, at der stadig kommer mange flere spændende overraskelser!

Forrige Artikel «
Næste Artikel